Les légions ont assuré à l’Empire romain une période de prospérité sans précédent. Un ouvrage dresse le portrait de cette armée qui excelle dans l’art de la guerre pour imposer la paix. Article publié initialement dans le Matin Dimanche du 5 octobre 2014.
scène d'introduction du film "Gladiator", présentant une légion bataillant contre des Germains.
scène d’introduction du film « Gladiator », présentant une légion bataillant contre des Germains.

« Varus, rends-moi mes légions!» se serait exclamé plus d’une fois l’empereur Auguste en se frappant la tête contre les murs. En l’an 9 ap. J.-C., le fameux Sextus Quinctilius Varus commande pas moins de trois légions romaines basées sur les territoires germains. Lors de la bataille de Teutobourg, ses troupes sont annihilées par une coalition de différentes tribus germaines. Acculé par la défaite, le légat Varus se suicide à l’aide de son glaive. Sa tête finit sur les genoux de son empereur qui se lamente sur la disparition d’une importante partie de ses combattants. Un désastre pour l’armée impériale, qui ne reformera plus jamais ces «légions perdues».

Pourtant, les Romains ont certainement formé l’une des armées les plus efficaces de toute l’histoire. Les légionnaires ont permis à Rome de se tailler un empire et de le conserver pendant près de cinq siècles. Dans son dernier ouvrage, «La guerre romaine», l’historien Yann Le Bohec s’interroge sur les raisons de cette domination et sur le déclin du système militaire romain.

Policiers et militaires

Au début du principat, cette période au cours de laquelle les premiers empereurs se sont efforcés de maintenir les institutions républicaines en marge de leur pouvoir, l’empire compte un peu plus de vingt légions, composées d’environ cinq milles combattants chacune. Ces unités prennent leurs quartiers sur les différents territoires contrôlés par les Romains. On en trouve dans des provinces qui n’ont pas de frontières avec d’autres Etats. Mais la plupart se situent aux limites de l’empire. Il s’agit autant de surveiller les populations autochtones, en prévenant les rébellions, que de tenir à l’œil de turbulents voisins. Les légionnaires sont à la fois des policiers et des militaires.

L'empire romain atteint son apogée sous l'empereur Trajan avec la conquête de la Dacie et d'une large partie de la Mésopotamie.
L’empire romain atteint son apogée sous l’empereur Trajan avec la conquête de la Dacie et d’une large partie de la Mésopotamie.

L’armée romaine est aussi un puissant régulateur social. Tous ses soldats sont des citoyens romains. Durant les siècles qui précèdent l’époque impériale, des réformes militaires ont lieu. En 107 av. J.-C., le consul Marius autorise l’engagement de citoyens pauvres. Ces derniers trouvent dans la Légion un statut plus important ainsi qu’un salaire. Plusieurs siècles plus tard, l’empereur Septime Sévère élève au rang de citoyen tous les hommes libres de l’empire. Qu’on ne s’y trompe pas, il s’agissait surtout de renflouer les rangs des légions.

Sous les premiers empereurs, l’armée romaine est une institution fiable, formée par des hommes entraînés et soumis à une discipline de fer. Si les officiers craignent les désertions, les empereurs et les légats (un titre qui équivaut à celui de général) redoutent tout particulièrement les mutineries. Les légionnaires reçoivent donc une solde généreuse, particulièrement les prétoriens qui forment la garde rapprochée de l’empereur et dont les quartiers se situent à Rome même. Mais quand la carotte ne fonctionne pas, on n’hésite pas à agiter le bâton. Rarement utilisée, la décimation est une sanction qui frappe une unité entière. Les hommes sont alignés et un soldat sur dix est exécuté. L’empereur Auguste, de son côté, n’hésite pas à licencier sans commoda (l’indemnité que touchaient tous les soldats à la fin de leur service) une légion entière qui fleure bon la sédition.

Au cours des deux premiers siècles de notre ère, la domination de l’armée romaine est sans commune mesure. Ses principaux adversaires sont des tribus germaines en Europe qui peinent à se fédérer et les Parthes puis les Perses en Orient, des peuples qui ne possèdent pas encore d’infanterie lourde capable d’affronter efficacement les légions. L’empire doit également faire face à d’importantes révoltes en Bretagne ou encore en Judée. Mais le principal danger semble venir de l’armée elle-même. A la mort de l’empereur, certaines légions acclament leur commandant et le désignent comme successeur. Lors des guerres civiles, des légions s’affrontent, se détruisent et quittent les positions stratégiques qu’elles occupent aux frontières de l’empire.

Un long déclin

A partir du IIIe siècle, la situation se corse. De grandes coalitions de peuples germaniques se forment. Les Alamans et les Goths, par exemple, commencent à grignoter l’empire. En Orient, les Perses bénéficient des compétences de déserteurs romains. Ils se dotent de fantassins et appliquent les tactiques et les techniques de leur ennemi. L’empire a entamé son long déclin. Les légionnaires romains des IVe et Ve siècles ont oublié une partie des recettes qui avaient permis à leurs ancêtres de mener des guerres avec succès, conclut l’historien Yvon Le Bohec: «L’organisation, la hiérarchie, le recrutement, la discipline, l’exercice, la tactique et la stratégie. L’Occident ne possédait plus l’armée qui lui aurait permis d’être sauvé.»

Pour compléter le sujet, vous pouvez également lire sur Chacaille ce bref entretien avec Pierre Ducrey, professeur d’histoire antique, spécialiste de la conduite de la guerre dans la Grèce antique.

A lire

«La guerre romaine – 58 av. J.-C. – 235 ap. J.-C.», Yann Le Bohec, Editions Tallandier. En librairie.

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Une réflexion sur “Bienvenue dans la légion !

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